¿Por qué en los Estados Unidos no hay buenos trenes como en Europa?

¿Has ido de vacaciones o por trabajo a los Estados Unidos? ¿Recuerdas haber tomado un tren para viajar de una ciudad a otra? A menos que hayas visitado el noreste del país, lo más probable es que no hayas utilizado el tren para ningún viaje de larga distancia.

Incluso en las grandes ciudades estadounidenses, gran parte de la población no utiliza el transporte público. Excepto en Nueva York o Chicago, probablemente tengas que usar el coche para ir a la mayoría de los sitios. Muchos ni se imaginan la vida sin un coche.

¿Por qué no hay buenos trenes de alta velocidad o de cercanías, como en Europa? Históricamente, hay muchas razones por las que las cosas han acabado así. Veamos algunas:

Las petroleras contra el transporte público

Aunque los coches y las copias de llaves de coches habían existido durante muchas décadas, hasta mediados del siglo XX no se habían convertido en el medio de transporte potente que son hoy.

Esto se debió en gran parte a un cambio cultural hacia el automóvil y a la creciente suburbanización de Estados Unidos. Pero también a los movimientos estratégicos de las grandes compañías automovilísticas y petroleras de la época.

Las compañías automovilísticas y petroleras estadounidenses no se limitaron a publicitar lo magníficos que eran los automóviles (y lo malos que eran los trenes). También intentaron activamente socavar la infraestructura ferroviaria ya existente en todo el país.

Entre las décadas de 1930 y 1950, varias compañías petroleras y fabricantes de automóviles compraron tranvías y ferrocarriles por todo Estados Unidos.

Poco a poco los abandonaron y los trenes y tranvías fueron sustituidos por autobuses malolientes y lentos en los que gran parte de la población no quería viajar. ¿Qué otra opción había sino comprarse un coche y empezar a ir en coche a todas partes?

¿Por qué en los Estados Unidos no hay buenos trenes como en Europa?

La Ley Federal de Carreteras de 1956

Como si las cosas no pudieran ir peor para el ferrocarril a mediados del siglo XX, llega la Ley Federal de Carreteras de 1956. Fue el proverbial clavo en el ataúd de los trenes y la victoria definitiva para la industria automovilística y petrolera.

A través de esta ley, el gobierno federal se ofreció a pagar el 90% de las autopistas construidas en Estados Unidos. Los Estados sólo tenían que pagar el 10% restante de los costes.

Era un trato demasiado atractivo para dejarlo pasar, y muchas ciudades y estados aprovecharon la oportunidad. Se construyeron carreteras interestatales y conexiones por todo el país.

Donde antes había barrios y comunidades, ahora había monstruosos pasos elevados que atravesaban el paisaje como un monstruo de hormigón. De repente, conducir un coche era una forma increíblemente práctica y fácil de transportarse por el paisaje estadounidense

¿Es hora de cambiar? Algunos piensan que sí.

Hay una regla empírica para viajar en tren. En los lugares donde el viaje dura cuatro horas o menos, tiene sentido construir una línea ferroviaria de alta velocidad. ¿Por qué? Tiene que ver con la relación coste/beneficio de las opciones de transporte.

El punto óptimo está entre los 300 y 800 kilómetros, donde algunos consideran que es demasiado cerca para volar, pero demasiado lejos para conducir. Esa es exactamente la idea que está impulsando algunos grandes proyectos ferroviarios de alta velocidad en Estados Unidos.

Aunque parece que las cosas están cambiando, pasará mucho tiempo antes de que Estados Unidos disponga de una red ferroviaria de alta velocidad conectada y extendida. Quizás algún día veamos a los norteamericanos colgar sus copias de llaves en la pared, para siempre. ¿O no?

Las complicaciones de la legislación laboral, la normativa medioambiental, la adquisición de terrenos y la política ralentizarán probablemente (o detendrán por completo) muchos de estos proyectos.